Les effets à long terme de Covid-19 sur l'industrie du café ne seront pas connus avant un certain temps. Cependant, avec le temps, nous voyons de plus en plus d'entreprises de tous les secteurs fermer leurs portes temporairement ou définitivement.

Une grande partie de l'attention autour de Covid-19 dans le secteur du café a été sur la façon dont les cafés et les baristas ont fait face. Cependant, avec la baisse de la demande de bon nombre de leurs clients réguliers, les torréfacteurs ont également connu des difficultés tout au long de 2020. Les fermetures de cafés signifient moins d'activité pour les torréfacteurs, ce qui affecte les flux de trésorerie le long du reste de la chaîne d'approvisionnement.

Pour voir comment les torréfacteurs se sont adaptés et diversifiés pour survivre à la pandémie, nous avons parlé à Jolene Zehnder et Michelle Dunaway de Mercon Specialty , membre du Mercon Coffee Group , ainsi qu'à Jill Killen de Cloud City Coffee .

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Les problèmes et l'impact

Lorsqu'ils achètent du café, les torréfacteurs veulent que leurs grains verts soient aussi frais que possible. Cela leur permet d'offrir aux clients la gamme complète de saveurs que contiennent les grains.

Les torréfacteurs examineront leurs ventes pour déterminer où et quand la demande culmine, pour s'assurer qu'ils n'achètent pas trop (en leur laissant trop de café vert qui commence à perdre de sa fraîcheur) ou en sous-achètent (en les laissant sans assez de café pour répondre à la demande des clients) .

Dans cet esprit, les torréfacteurs achètent généralement des quantités précises de grains pour maximiser la qualité pour le consommateur. Cependant, lorsque Covid-19 s'est répandu rapidement et que des pays du monde entier ont été bloqués au début de 2020, les torréfacteurs ont été confrontés à un problème.

Beaucoup d'entre eux ont constaté qu'ils n'étaient pas en mesure de garantir les ventes sur lesquelles ils s'étaient appuyés lorsque les cafés et autres clients du secteur hôtelier ont fermé leurs portes. En outre, la demande a diminué si rapidement lors de la première vague de pandémie et les torréfacteurs n'ont pas eu le temps d'anticiper et de modifier leurs commandes de café vert. En fait, beaucoup avaient même déjà des contrats de vente pré-signés avec leurs fournisseurs de café vert.

Michelle Dunaway est négociante en café chez Mercon Specialty à Seattle, Washington. En tant qu'importateur de café vert, la clientèle de Mercon Specialty est principalement composée de torréfacteurs. Michelle dit qu'au début de la pandémie, elle a vu que les torréfacteurs n'étaient pas du tout en mesure d'utiliser la quantité de café qu'ils avaient déjà achetée, et encore moins de s'engager à en acheter davantage.

«Je dirais que peut-être 80 à 90% de la clientèle que nous avons a été touchée», dit Michelle. «Les petits torréfacteurs qui, par exemple, exploitent un café ou vendent sur un marché fermier… pour eux, tout s'est arrêté. Ensuite, [vous devez envisager] la fermeture des restaurants et des magasins pendant un mois ou deux. »

Il est important de noter que cela n'a pas seulement un impact sur les torréfacteurs et les cafés. Les effets d'entraînement ont un impact sur tout le monde à travers la chaîne d'approvisionnement. Par exemple, les importateurs de café vert comme Mercon ont souvent des relations étroites avec les producteurs d'origine. L'argent provenant des ventes de café stimule l'économie des régions productrices, ce qui améliore les infrastructures, l'éducation et les soins de santé dans ces régions.

Comment les torréfacteurs se sont diversifiés

Avec une demande et des ventes en baisse d'une manière totalement sans précédent, les torréfacteurs ont dû regarder au-delà des principaux contrats d'approvisionnement pour garantir de nouvelles sources de revenus. Même aujourd'hui, alors que les restrictions sont assouplies dans de nombreuses régions du monde, l'incertitude demeure.

Jill Killen est la propriétaire de Cloud City Coffee à Seattle, Washington. Elle me dit que son entreprise, comme beaucoup d'autres, a été touchée lorsque la réglementation en matière de pandémie est entrée en vigueur. «J'ai été obligé de fermer une entreprise qui était trop grande pour soutenir d'autres ventes. De plus, ma petite entreprise est en baisse de 40%, car nous n'autorisons pas les clients à entrer. »

Pour s'adapter, Jill explique qu'elle a apporté des changements rapides dans des domaines qui, selon elle, profiteraient le plus possible à l'entreprise. «Nous avons rendu les commandes en ligne et mobiles plus robustes et élargi notre présence sur les réseaux sociaux. Nous avons également commencé à proposer des abonnements au café. »

Même si certains secteurs de l'entreprise ont connu d'énormes baisses de ventes, Jill dit qu'il y avait des signes de l'évolution du marché et que Cloud City s'est adapté en nature. Elle explique que si les ventes ont baissé dans certains domaines de son entreprise, d'autres ont augmenté. «Grab and go et les ventes de grains entiers ont explosé», dit-elle. «Nous avons également vendu plus [d'équipement] de vente au détail, comme des distributeurs de café.»

Ce changement de marché semble être là pour durer. Les torréfacteurs du monde entier se sont adaptés pendant Covid-19 pour offrir des services de vente et d'abonnement en ligne. Plus tôt cette année, il a été signalé qu'à la fin du mois de mars 2020, les ventes de café emballé avaient augmenté de 70%.

L'importance de la flexibilité des fournisseurs

Cependant, si la diversification et l'adaptation ont aidé à certains égards, pour de nombreux torréfacteurs, cela ne suffit pas à compenser une chute massive des ventes.

Jolene Zehnder est la directrice des ventes de Mercon Specialty. Elle explique que lorsque Covid-19 est arrivé, la société a réalisé qu'elle devait changer sa façon de traiter avec les clients existants. Jolene dit qu'en étant plus flexibles et empathiques, ils ont pu accompagner les clients tout en renforçant leur relation client-acheteur pour l'avenir.

«En règle générale, lorsque les importateurs vendent du café vert, nous vendons des« contrats étalés »sur de longues périodes», explique Jolene. «C'est parce que les cafés et les torréfacteurs connaissent leur métier et savent combien de café vert ils utiliseront. Tout à coup, ils ne récupéraient pas leurs contrats à l'entrepôt.

Ainsi, comme de nombreux cafés ont dû fermer leurs portes pour accueillir les clients, il y a eu une énorme baisse de la demande de café en gros. Qu'ont fait les fournisseurs pour répondre?

Jolene déclare: «Nous avons changé notre technique de vente. Nous avons dit que nous étions disposés à laisser ces clients se retirer des contrats pour faciliter les affaires et les aider à se sentir mieux.

«C'est parce que nous savons qu'une fois la pandémie terminée et les entreprises redémarrer, elles se sentiront plus à l'aise de revenir vers les fournisseurs qui les ont aidés pendant cette période.»

Jill explique que lorsqu'elle a travaillé avec Mercon, ils étaient compréhensifs et finalement flexibles. Elle me dit qu'il était avantageux de travailler avec un fournisseur qui comprend que soutenir ses clients pendant une période difficile mènera à terme à une relation d'achat plus solide.

«Mercon m'a spécifiquement aidé à trouver un logement pour certains des cafés pour lesquels j'étais en sur-contrat, et m'a également aidé à acheter du café auprès d'une autre entreprise sur laquelle ils étaient surchargés.»

Un avenir flexible?

À toutes les étapes de la chaîne d'approvisionnement, les entreprises de café continuent de lutter contre l'impact de Covid-19. À l'heure actuelle, personne ne sait vraiment ce qui va changer avec certitude dans les prochains mois. Cependant, tant les fournisseurs de café vert que les torréfacteurs se sont adaptés au besoin de flexibilité accrue tout au long de la chaîne d'approvisionnement.

Michelle m'explique qu'à l'avenir, Mercon Specialty cherchera des moyens d'être plus flexible avec les clients existants et potentiels. Lorsque l'année a commencé, notre commande minimum était d'un sac », dit-elle. «Les gens commandaient n'importe quoi, d'un sac à 10 conteneurs.» Cependant, avec un besoin de plus de flexibilité dans toute la chaîne d'approvisionnement, cela a radicalement changé.

«L'une de nos dernières innovations a été la vente de boîtes de 25 lb et 50 lb», explique Michelle. «Nous les expédions via UPS directement à la porte du client.» Elle dit que cela leur permet de «s'occuper des micro-torréfacteurs qui pourraient avoir des contraintes de trésorerie», ainsi que de leurs plus gros clients.

Ce n'est pas un euphémisme de dire que Covid-19 a changé les choses pour l'industrie du café. Nous ne sommes plus en mesure de prédire avec certitude ce que le marché fera, et de grandes parties de la chaîne d'approvisionnement ont dû s'adapter pour survivre.

Sans la capacité de prédire ce que les ventes de la semaine, du mois ou de l'année prochaine pourraient contenir, les fournisseurs de café vert et les torréfacteurs bénéficient d'une flexibilité accrue.

Mais cette nouvelle structure pourrait-elle être là pour rester? Un approvisionnement plus flexible de café vert ouvrira sûrement plus de portes qu'il n'en fermera et améliorera l'accès pour les aspirants torréfacteurs qui cherchent à démarrer quelque part.

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Crédits photo: Cloud City Coffee, Miguel Regalado, Marco Verch , David Chau

Remarque: Mercon Specialt y est un sponsor de Perfect Daily Grind .

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